Las mariposas monarca (Danaus plexippus), son una especie de insectos que pertenece a la orden de los lepidópteros, orden que se puede definir como insectos con alas escamosas.

De gran belleza y colorido, son las más conocidas de todas las especies de mariposas del mundo y se distinguen de sus congéneres por su longevidad, mientras otras mariposas tiene un ciclo de vida de 24 días, las generaciones de mariposas migratorias son especiales y pueden vivir hasta 9 meses.

La vida de la mariposa monarca comienza en una planta llamada asclepia, donde los huevecillos son depositados. La historia de la mariposa monarca continúa después de 4 a 12 días, cuando emerge una oruga que se alimenta de la misma planta en la que nació y sobre la que se desarrolla hasta convertirse en un fuerte adulto alado.

El periodo de vida de las mariposas monarca adultas dura de cuatro a cinco semanas para las generaciones que nacen durante la primavera y el verano (que pasarán toda su vida en el norte). Sin embargo, las generaciones que nacen en septiembre o principios de octubre, dan origen a los adultos de invierno, cuyo periodo de vida se incrementa de seis a nueve meses. La disminución de la temperatura y de los periodos de luz solar determina que retrasen su madurez sexual de seis a nueve meses aproximadamente, entrando en una pausa reproductiva.

Es en este tiempo cuando comienza la ruta de migracion de la mariposa monarca en forma dispersa: una población parte del oeste de los EEUU hacia las costas de California, y otra del noreste de los EEUU y el sureste de Canadá migra hacia el sur del continente. Por lo anterior, se les denomina generación migratoria, y es la que llega año con año a los sitios de invierno del centro de México, en los bosques de coníferas y encinos de las montañas que separan los estados de México y Michoacán.